Röhrl-Geistdörfer esdevenien campions del món amb un 131 Abarth prototip

El dissabte 11 d'octubre de 1980 finalitzava el 22è Ral·li de Sanremo en la mateixa ciutat que li donava nom després de la celebració de 51 especials cronometrades de 800,60 km de distància i que tan sols 19 equips dels 77 participants van aconseguir superar. La prova, que copsava l'atenció de 88 equips per a formalitzar la seva inscripció, va donar el seu tret de sortida el dilluns 6 d'octubre.

Els pneumàtics Dunlop es van mostrar molt inferiors al Pirelli, afectant al rendiment de Vatanen-Richards

La prova començava amb un contra-temps per a l'equip FIAT, els quals afectats per una important vaga de la fàbrica van veure com es quedaven amb el material retingut; afortunadament van poder trobar un prototip que estava realitzant tests a Còrsega que va ser embarcat ràpidament cap a Sanremo, i uns altres 131 Abarth, més antics que estaven en mans privades van intentar-se actualitzar al màxim de les seves possibilitats per depositar-los en mans dels pilots de la marca que en aquesta ocasió veurien a les seves assistències els membres de FIAT-França.

La primera etapa començava amb quatre especials sobre asfalt, on fins a 3 equips van rotar en la posició de líder, Attilio Bettega i Arnaldo Bernacchini, Walter Röhrl i Christian Geistdörfer tots dos amb FIAT 131 Abarth i finalment l'Opel Ascona 400 del preparador local Conrero en mans de Dario Cerrato i Luciano Guizzardi. A partir de llavors varen seguir 10 especials sobre terra on els Opel no son tan combatius i ràpidament Walter Röhrl i Christian Geistdörfer, que pilotaven el 131 Abarth prototip, van superar a Cerrato-Guizzaardi en arribar en aquesta superfície, però el seu cotxe, alleugerat de pes, va mostrar problemes de motricitat, fet que van aprofitar els seus companys d'equip Markku Alén i Ilkka Kivimäki per superar-los en els últims compassos de la primera etapa, mentre que Ari Vatanen i David Richards, a bord d'un dels Ford Escort RS1800 del preparador Sutton si bé no van arribar a liderar la prova, també es van anteposar als alemanys remuntant des de la 11ena posició de la que havien sortit després dels 4 trams d'asfalt.

En l'apartat de baixes, aquestes van ser notòries, Maurizio Verini i Bruno Scabini que conduïen el seu Alfa Romeo Alfetta Turbo per l'autopista per a disputar els trams de terra situats cap a l'est en el seu camí fins a San Marino, es veien obligats a aturar-se en veure sortir un fum blanc sota el seu capó, en aixecar-lo només van poder veure unes flames que ben ràpid combustionarien el seu cotxe. Més tard, en la setena especial cronometrada caurien de la competició per problemes en el canvi el 131 Abarth d'Adartico Vudafieri i Fabio Penariol així com l'Opel Ascona 400 d'Anders Kulläng i Bruno Berglund. Un accident sofert per Timo Salonen i Seppo Harjanne a bord del seu Datsun 160J en la desena cronometrada i una averia en la vàlvula de turbo del Lancia Stratos HF de Fabrizio Tabaton i Emilio Radaelli en l'onzena acabaven d'engruixar una important llista de baixes per haver-se celebrat només una jornada de competició.

La segona jornada arrancava amb un temps plujós, el que convertia les especials de terra en una fina capa de fang, terreny sobre el que les Pirelli dels FIAT o els Michelin dels Talbot es comportaven millor que les Dunlop dels Ford, explicant-se així com Walter Röhrl i Christian Geistdörfer van anar escurçant distàncies amb Ari Vatanen i David Richards, els quals havien heredat el liderat després de que en la quarta especial del dia Markku Alén i Ilkka Kivimäki haguessin d'abandonar amb problemes d'embragatge en el seu cotxe. Röhrl-Geistdörfer van arribar a estar fins a 1 segon dels líders, fins que una punxada els hi feia perdre 18 segons de cop i que en arribar a San Marino, lloc de neutralització de la segona jornada, els de Ford varen aconseguir elevar-los fins als 36 segons.

Per darrera d'ells i pràcticament en terra de ningú, ja que es trobaven a 2 minuts dels líders i disposaven de 2 minuts d'avantatge vers els quarts classificats, s'hi situava el Talbot Sunbeam Lotus dels francesos Guy Fréquelin i Jean Todt.

A part de la baixa d'Alén-Kivimäki, a FIAT havien de veure com Attilio Bettega i Arnaldo Bernacchini, a causa d'una volcada perdien el tren de la competició deixant pràcticament sol a Röhrl-Geistdörfer per a defensar els interessos de la marca torinesa. D'altra banda Harry Kallström i Claes Billstam havien d'abandonar la prova per un problema de distribució, deixant a Datsun en blanc a la prova italiana.

Només iniciar-se la tercera etapa, en el retorn cap a Sanremo, Walter Röhrl i Christian Geistdörfer es feien ja amb el liderat de la prova, per de mica en mica anar incrementant el marge en el seu favor elevant-los fins als 14 segons, a l'espera de les especials d'asfalt on el seu 131 Abarth tenia un comportament molt millor que el Ford dels seus màxims rivals, i així va ser, ja que en els 7 trams que restaven d'asfalt, els alemanys van aconseguir incrementar les distàncies fins a 1 minut i 44 segons de distància vers Vatanen-Richards, els quals després d'impactar amb la seva part posterior es quedaven sense maleter i havien d'emprar un tros de plàstic per reemplaçar aquesta peça.

Guy Fréquelin i Jean Todt, que estaven obtenint un rendiment fantàstic del seu petit Grup 2, tenien problemes de motor en quedar-se pràcticament sense pressió d'oli, el que va comportar que haguessin de passar força estona per les assistències i veure's penalitzats amb 10 minuts que els feien caure fins la cinquena posició provisional. Els alemanys d'Opel Jochi Kleint i Gunther Wagner heretaven llavors la tercera posició provisional, però aquesta la perdrien en patir una punxada en el seu Ascona 400 després d'un impacte cedint la darrera posició de podi provisionalment a Hannu Mikkola i Arne Hertz, amb el segon dels Ford Escort RS1800.

Ja en la quarta i última etapa, l'interès estava en veure si l'Opel Ascona 400 de Kleint-Wagner, molt més eficaç sobre asfalt que el Ford Escort RS1800 de Mikkola-Hertz era capaç de recuperar la tercera posició que havien perdut en la darrera especial del tercer dia, però aquesta opció es va desfer després que els alemanys haguessin d'abandonar a causa de la ruptura del seu diferencial en la segona especial del dia. Prèviament, en la primera especial de l'etapa Dario Cerrato i Luciano Guizzardi havien hagut d'abandonar el ral·li en trencar-se un palier del seu Ascona. Aquests abandonaments van afavorir els Talbot de Fréquelin-Todt i Toivonen-Lindqvist que guanyaven dues posicions per a completar la prova en quarta i cinquena posició respectivament.

Sense més canvis en la general finalitzava la prova amb Walter Röhrl i Christian Geistdörfer en primera posició, que al llarg d'aquesta última etapa havien aconseguit incrementar distàncies fins als 6 minuts i 35 segons en relació a Ari Vatanen i David Richards, segons classificats. Tancant el podi es trobava el segon dels Ford Escort RS1800 preparat per Sutton en mans de Hannu Mikkola i Arne Hertz a 14 minuts i 10 segons dels guanyadors de la prova.

Més que per mèrits propis, per demèrits aliens Mikkola-Hertz pujaven al podi de Sanremo.

Amb aquesta victòria, la quarta de la temporada després de les aconseguides al Monte-Carlo, Portugal i a l'Argentina, Walter Röhrl esdevenia ja campió del món de ral·lis doblant les distàncies vers els seus immediats perseguidors, deixant l'emoció en l'estreta lluita que hi havia per la segona posició del campionat entre els finlandesos Ari Vatanen, Hannu Mikkola, Markku Alén i Timo Salonen i els suecs Björn Waldegård i Anders Kulläng.

Pilot
Punts

Walter Röhrl

103

Ari Vatanen
50

Hannu Mikkola

49

En l'apartat de marques, amb la victòria que aconseguia FIAT a casa, tot i la vaga, deixava al fabricant italià com a pràcticament campions del món, ja que Ford, únic equip capaç d'impedir-ho hauria de guanyar totes les proves restants i que els italians no sumessin ni un sol punt. Tanmateix els de l'oval, gràcies al segon lloc aconseguit per Vatanen-Richards combinat amb el zero de Datsun, permetia als britànics superar als nipons en la taula provisional.

Constructor
Punts

FIAT

104

Ford

73

Datsun

67